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Las escuelas de Colorado recibieron más dinero para los estudiantes que están aprendiendo inglés. ¿En qué se está usando?

First grade teacher Nancy Carbajal at Dupont Elementary School in Adams 14 listens as students practice reading in Spanish. (Photo by Yesenia Robles, Chalkbeat)

Los distritos escolares de Colorado recibieron fondos estatales nuevos para atender mejor a los estudiantes que están aprendiendo inglés.

Personal nuevo, capacitación adicional para los maestros, y poco de dinero directamente para las escuelas. 

Estas son algunas de las cosas que algunos distritos de Colorado han planificado con los fondos estatales nuevos para atender mejor a los estudiantes que están aprendiendo inglés. 

Pero otros distritos que también recibieron ese dinero, y que tienen decenas de miles de estudiantes de inglés, no están planificando agregar ningún servicio nuevo.

El estado no está monitoreando cómo los distritos usan los fondos, y tampoco obligándolos a usar el dinero para su propósito.

Cuando los legisladores de Colorado decidieron el año pasado darles más dinero a los distritos para atender mejoer las necesidades de los estudiantes que están aprendiendo inglés, la idea era que esos estudiantes requieren servicios adicionales para poder acceder el mismo nivel de educación que sus compañeros. Los legisladores reconocieron que la falta de acceso a Internet y las barreras de idioma habían hecho más difícil que algunos estudiantes participaran en el aprendizaje remoto, y querían que los distritos tuvieran los recursos necesarios para ayudar a esos estudiantes en particular.

Según las cifras estatales, el estado proporcionó aproximadamente $16,800 millones en fondos adicionales para los estudiantes que están aprendiendo inglés. A pesar de las buenas intenciones, los defensores dicen que los fondos no son suficientes para que los distritos atiendan adecuadamente a los estudiantes de inglés, y a algunos les preocupa que el estado no creó maneras para asegurar que las escuelas y los distritos estén usando el dinero para los servicios que los estudiantes requieren. 

Es bueno hacer más, ¿pero entonces cómo se verá cuando lo reciban? Yo le pregunté a Cyntha Trinidad-Sheahan, persidente del grupo de defensa sin fines de lucro Colorado Association for Bilingual Education. ¿Cómo ustedes van a educar a los distritos, darles apoyo y luego responsabilizarlos? Ese es el detalle que se le olvida al estado.

Muchos distritos no están agregando servicios

De una docena de distritos que contestaron las preguntas de Chalkeat acerca del uso de los fondos adicionales, solo cinco describieron cambios en sus servicios. 

La mayoría de los distritos dijo que como siempre han gastado más dinero en servicios para los estudiantes de inglés del que el estado les ha provisto, el dinero adicional simplemente está ayudando a cubrir lo que el distrito ya gastó en el pasado. En la mayoría de los casos, el aumento en fondos todavía no cubre servicios para los estudiantes que están aprendiendo inglés, dijeron los funcionarios.

Entre esos distritos están el Distrito Escolar de Denver y el Distrito Escolar Jeffco, el más grande del estado. Ambos indicaron que no han agregado servicios con los fondos nuevos.

El distrito de Denver, que atiende la mayoría de los estudiantes de inglés (aunque no cuenta con la proporción más alta), recibió este año más de $9 millones específicamente para el aproximadamente 30% de sus estudiantes identificados como estudiantes de inglés, a diferencia de los más o menos $5.9 millones que recibió en años previos según las cifras del estado. Sin embargo, los funcionarios del distrito dijeron que ellos asignan aproximadamente $30 millones cada año a servicios para los estudiantes que están aprendiendo inglés.

Los funcionarios dijeron en una declaración escrita que el dinero que el distrito asigna de sus fondos generales para apoyar a los estudiantes multilingües excede por mucho la asignación de fondos recibida por el estado, aun tomando en cuenta los fondos adicionales provistos este año escolar.

Trinidad-Sheahan dijo que parte del problema es que los presupuestos de los departamentos que atienden estudiantes se han mantenido estancados por años, aun cuando los distritos estaban viendo cambios demográficos (los cuales que implican diferentes necesidades), o a pesar de tener fondos adicionales disponibles. 

Muchos de esos presupuestos no han aumentado; se han mantenido iguales por años, dijo ella. Cuando ese dinero entró, nunca se vio como fondos adicionales.

Añadiendo programas nuevos

Los distritos que han usado los fondos estatales adicionales de este año para aumentar los servicios también gastan más en los estudiantes de inglés que lo que el estado les da para esos servicios. De todos modos, estos distritos decidieron usar los fondos estatales para tener más servicios.

El distrito escolar en Eagle, donde aproximadamente un 30% de los estudiantes están aprendiendo inglés, recibió casi el doble en fondos estatales de lo que había recibido previamente para esos estudiantes. De todos modos, los $864,000 que recibe del estado cubren menos de un 29% de sus gastos anuales de más de $3 millones en los estudiantes que están aprendiendo inglés.  

Este año escolar, el distrito agregó personal para expandir el programa bilingüe del distrito en las escuelas intermedias y también pagó por capacitación para los líderes del programa. Las escuelas de Eagle han estado expandiendo su programa bilingüe desde el año 2012-13, y este año lo está ofreciendo en cinco de las ocho escuelas primarias y todas las cuatro escuelas intermedias.

Los distritos, tanto los nuestros como otros, hacemos lo que se necesita cuando vemos las necesidades, dijo Melisa Rewold-Thuon, asistente al superintendente del distrito. Por supuesto que nunca hay suficiente.

El programa bilingüe atiende a los estudiantes que están aprendiendo inglés como segundo idioma, y también a estudiantes de hogares que hablan inglés y desean que sus hijos sean bilingües. 

Nosotros pensamos que darles a ambas poblaciones la oportunidad de aprender otro idioma y cultura está uniendo a nuestros estudiantes, dijo Rewold-Thuon.

Aunque no está necesariamente cubierto por los fondos nuevos, el distrito también contrató maestros bilingües del exterior porque no puede encontrar suficiente personal calificado para sus programas bilingües. Previamente el distrito contrataba más o menos unos cinco maestros del exterior anualmente, pero este año está contratando 30. 

Las escuelas secundarias de Eagle agregaron maestros de desarrollo del idioma inglés. Más o menos desde el año pasado se ha visto una nueva ola de inmigrantes adolescentes, que incluye menores no acompañados, y estos estudiantes llegan con brechas en su educación, en parte por las interrupciones de la pandemia.

Un día, los funcionarios de Eagle quieren desarrollar un programa para los estudiantes inmigrantes nuevos, pero por ahora, sin tener ese programa, los maestros de desarrollo del idioma inglés de Eagle están asumiendo el rol de trabajadores sociales para guiar a los estudiantes inmigrantes nuevos mientras se ajustan a su nueva comunidad y encuentran recursos para navegarla. 

Nuestro distrito está muy, muy dedicado a satisfacer las necesidades de todos nuestros estudiantes, dijo Rewold-Thuon. Cuando consideramos la equidad, algunos estudiantes necesitan apoyo adicional hasta para poder lograr ese nivel básico de educación. Por eso es que esos fondos adicionales son tan importantes para nosotros.

Flexibilidad para las escuelas

Anita Pizzo, maestra de desarrollo del idioma inglés en secundaria en Aurora, dijo que en las últimas dos semanas su escuela ha recibido 15 estudiantes que acaban de llegar al país. Son procedentes de Congo, Afganistán, Latinoamérica y otros lugares. 

Los maestros en Eagle están notando que, por las interrupciones de la pandemia, cada vez más de esos estudiantes nuevos en Aurora llegan sin haber asistido nunca a la escuela secundaria. Pizzo dijo que esos estudiantes a menudo han aprendido a depender de Google Translate, y ahora es necesario enseñarles a dejar de usarlo y aprender inglés. 

Todos los maestros necesitan más capacitación para atender a esos estudiantes, dijo Pizzo. 

Al igual que muchos otros distritos, Aurora le asigna a cada escuela un presupuesto basado en la cantidad de estudiantes matriculados. Ahora mismo, la fórmula de Aurora para asignar fondos a las escuelas no toma en cuenta si los estudiantes están aprendiendo inglés, pero sí considera otros factores de riesgo. El próximo año escolar cada escuela recibirá $195 adicionales por cada estudiante de inglés, y los principales tendrán flexibilidad para usar ese dinero como lo consideren necesario. 

Para algunas escuelas, el aumento por los estudiantes de inglés no será mucho, pero para otras escuelas, podría ser suficiente para contratar a una persona adicional, por ejemplo. 

Aurora, uno de los distritos con la mayor proporción de estudiantes que están aprendiendo inglés, recibía $3.6 millones del estado y ahora está recibiendo $6.3 millones. El Jefe de Finanzas (CFO) Brett Johnson dijo que el distrito ya había estado gastando más de $6.1 millones cada año para que todas las escuelas contaran con maestros líderes como Pizzo. Los fondos nuevos del estado, hasta ahora, han ayudado a compensar por lo que el distrito ya estaba pagando.

El próximo año escolar, el distrito dividirá $1.2 millones para que las escuelas los usen a su discreción.

Algunos maestros y defensores dicen que les gustaría que haya más transparencia en cómo sus escuelas y distritos están usando los fondos del estado y de otras fuentes destinados a apoyar a los estudiantes que están aprendiendo inglés. 

Pizzo dice que ella tiene otras ideas para apoyar las necesidades de los estudiantes, como por ejemplo cambios en el currículo o contratar paraprofesionales que apoyen a los estudiantes mientras están en clases que se imparten completamente en inglés. Otros maestros también dicen que les gustaría ver más capacitación, tutorías o hasta más especialistas que puedan ayudar a los maestros a ajustar sus lecciones para ayudar a los estudiantes de inglés en sus salones. 

Trinidad-Sheahan dijo que una idea para responsabilizar a los distritos sería pedirles que expliquen cómo los fondos que están gastando van a apoyar directamente a los estudiantes en cada nivel de dominio del idioma inglés. Ella dijo que los estudiantes más nuevos son los que necesitan más apoyo, como los que acaban de llegar, o los que están en los niveles más bajos de dominio del inglés. 

Pero en ocasiones, dijo, ella ha visto que los distritos le dan prioridad a gastar en programas o materiales que apoyarán a un número mayor de estudiantes, como por ejemplo en un currículo o una clase de inglés que, aunque quizás incluya un par de estudiantes cuyo nivel de bilingüismo es más avanzado, los estudiantes más nuevos no pueden ni siquiera matricularse en esa clase hasta que tengan más dominio del inglés. 

¿Los distritos pueden realmente probar que están beneficiando a todos los estudiantes que están aprendiendo inglés de todos los niveles? Sería difícil probarlo, dijo Trinidad-Sheahan. Estos fondos deberían ser adicionales. Los estudiantes deberían recibir más.

Yesenia Robles es reportera para Chalkbeat Colorado y cubre asuntos relacionados con los distritos escolares K-12 y la educación multilingüe. Para comunicarte con Yesenia, envíale un mensaje a yrobles@chalkbeat.org.

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