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El próximo año habrá comidas gratis en la mayoría de los distritos escolares de Colorado. ¿El tuyo será uno de ellos?

A smiling girl with dark hair pops some food in her mouth as she sits with friends in a crowded lunchroom.

Por lo menos 16 de los distritos más grandes de Colorado planean tener un plan universal de comidas gratis para todos los estudiantes el próximo año.

Hyoung Chang / The Denver Post

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Muchos distritos escolares de Colorado, entre ellos Jeffco, Cherry Creek, Aurora y Adams 14, tienen planes de ofrecer comidas gratis a todos los estudiantes a partir del otoño de 2023 con un programa estatal nuevo. Este programa será financiado con un impuesto aprobado por los electores y que afectará solamente a las personas con un alto nivel de ingresos. 

Chalkbeat hizo una encuesta entre dos docenas de distritos, y 16 de ellos planean tener un plan universal de comidas gratis para todos los estudiantes el próximo año. Algunos distritos todavía no han decidido, y estos incluyen dos de los más grandes de Colorado — Denver y Douglas County.

Brehan Riley, director de nutrición escolar del Departamento de Educación de Colorado, dijo lo siguiente acerca de los funcionarios de los distritos escolares: “Parece que a muchos les interesa, pero todavía no están seguros. Quieren entender el programa un poco más.” 

El programa, llamado Healthy School Meals for All, tiene como propósito asegurar que los estudiantes obtengan la nutrición necesaria para aprender y eliminar el estigma que a veces se asocia con el método actual que se usa para determinar quién recibirá comidas gratuitas (según los ingresos).

La iniciativa fue aprobada justo después de dos años en los que el gobierno federal eliminó los requisitos de elegibilidad basada en ingresos, y ahora permite que las escuelas les ofrezcan desayunos y almuerzos gratuitos a todos los estudiantes. Los requisitos volverían a aplicarse este otoño, pero los legisladores y defensores encontraron una manera de volver a tener comidas gratuitas el próximo año pidiéndoles a los electores de Colorado que aprobaran una asignación de fondos nueva con la Propuesta FF.

Los electores dijeron que sí

La medida generará más de $100 millones al año reduciendo las deducciones de impuestos disponibles para las familias con ingresos de $300,000 o más.

A muchos funcionarios de distrito les entusiasma la idea de alimentar más estudiantes, tal como lo hicieron durante los dos primeros años de la pandemia. Cuando las comidas eran gratis gracias a la eliminación de los requisitos de elegibilidad, los administradores de Boulder Valley vieron un 40% de aumento en la cantidad de estudiantes que comían en la cafetería escolar, el Distrito 27J vio un aumento de 20-30%, y Aurora tuvo un aumento de 7-10%. 

Beth Wallace, directora ejecutiva de servicios de comidas y nutrición, dijo que durante la pandemia 30% más estudiantes estaban comiendo en la escuela. 

“Estamos atendiendo a esas familias que simplemente necesitan esa ayudita adicional”, dijo ella. “Quizás no califican para comidas gratis o a precio reducido, pero son familias trabajadoras que están teniendo dificultad para afrontar todos sus gastos.” 

Algunos padres le han dicho que solamente permiten que sus hijos coman en la escuela dos veces a la semana, cuando el menú incluye sus platos favoritos, porque ellos simplemente no pueden pagar el costo de comer todos los días. 

“Estoy sumamente contenta de poder ayudar a esas familias”, nos dijo.

Wallace también dijo que, aunque en el sistema actual no hay manera de que los estudiantes sepan quién está comiendo gratis, es fácil notarlo. Cuando su hijo era más pequeño, ella lo alentaba a comer desayuno en la escuela, pero él se negaba diciendo, ‘mamá, no voy a comer desayuno en la escuela. Eso es para los niños que comen gratis.”

Algunos defensores dicen que ese estigma afecta también a los padres. 

En comunidades pequeñas, conoces a la gente que trabaja en la escuela y quizás no quieras decir, ‘necesitamos esta ayuda’ ”, dijo Ashley Wheeland, directora de política pública de la organización sin fines de lucro Hunger Free Colorado.

Para participar en el programa universal de comidas gratis, los distritos escolares de Colorado tendrán que maximizar la cantidad de dólares federales que obtienen solicitando un programa llamado Community Eligibility Provision. Este programa nacional ayuda a cubrir el costo de los programas universales de comidas gratis en las escuelas donde una gran proporción de estudiantes proviene de familias que reciben ciertos beneficios del gobierno, por ejemplo, cupones de alimentos o asistencia financiera con un programa TANF (Temporary Assistance to Needy Families). Las familias en esas escuelas no tendrán que llenar solicitudes para obtener comidas gratis o a precio reducido. 

Actualmente, 107 escuelas de Colorado en 26 distritos ofrecen programas universales de comidas gratis a través del programa Community Eligibility Provision. En distritos como Harrison y Pueblo 60, que participan a nivel de distrito, muy poco cambiará para el próximo año. Esos distritos continuarán ofreciéndoles comidas gratis a todos sus estudiantes. 

No obstante, hasta las escuelas de Colorado que no califican para el programa Community Eligibility Provision podrán ofrecerles comidas gratis a todos los estudiantes el próximo año porque podrán acceder a los fondos provenientes de la Propuesta FF. Las familias todavía tendrán que llenar solicitudes para obtener comidas gratis o a precio reducido. 

Algunos funcionarios de distritos dicen que les preocupa que las familias se confundan si tienen que llenar una solicitud de comida para un hijo, pero no para otro que asiste a una escuela elegible para el programa Community Eligibility Provision. 

“Me imagino a un padre pensando ‘no lo entiendo’”, dijo Riley. 

La idea, dijo ella, es que ambas escuelas están maximizando los fondos federales que reciben para las comidas. El detalle es que lo están haciendo de dos maneras distintas.

Algunos líderes de los servicios de comidas escolares dicen que les preocupa la falta de personal, las interrupciones en la cadena de suministro, y la necesidad de equipo nuevo para acomodar el aumento en la demanda.

Wallace, que está en Jeffco, dijo que siempre es preocupante tener suficiente espacio para almacenar alimentos y capacidad para cocinar, pero que confía que el distrito podrá hacer que todo funcione porque lo hizo durante la pandemia, cuando había más estudiantes comiendo más comidas en la escuela. 

Ella dijo que, al aumentar el volumen de comidas, los distritos pueden obtener mejores precios en los alimentos. Esto puede resultar en que, aunque aumenten los precios un poco, se pueda tener mejores frutas, como por ejemplo fresas, por más semanas en el año. 

Riley dijo que, con el programa universal de comidas, los distritos también podrán eliminar el inconveniente administrativo de tratar de tratar de cobrar las cuentas sin pagar — cargos incurridos cuando los estudiantes comen en la escuela pero no son elegibles para comidas gratis y no tienen dinero para pagar en ese momento. Desde que volvieron a aplicarse los requisitos de elegibilidad por ingresos, ella dice que ha escuchado de los administradores de comedores escolares que la deuda está aumentando otra vez. 

Ann Schimke es reportera senior en Chalkbeat y cubre temas de niñez temprana y alfabetización temprana. Para comunicarte con Ann, envíale un mensaje a aschimke@chalkbeat.org.

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